Archives - Pas-de-Calais le Département
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Syphilis et gonorrhée, fléaux des alcôves de guerre

La prophylaxie des maladies vénériennes

S’il est un visage de la guerre longtemps boudé par les historiens et les chercheurs, c’est bien celui de la prostitution et, notamment, de la prostitution en zone occupée.
L’hagiographie nationale a souvent mis en avant les grandes héroïnes de la résistance, telles qu’ Émilienne Moreau ou Louise de Bettignies. Mais rares sont ceux qui osent évoquer les "femmes à Boches" ou les filles publiques en général, souvent réduites à cet état par la détérioration des conditions de vie.

Misères des courtisanes

Carte postale couleur montrant une cabane dans les bois, entourée de fleurs. De chaque côté, deux photographies encadrent la carte ; sur celle de gauche on voit un soldat embrasser une femme dénudée, sur celle de droite, un soldat dans une tranchée écrire une lettre.

La Cagna d'Amour. Collection privée. Archives départementales du Pas-de-Calais, 5 Num 01 030/270.

La prostitution connaît un essor particulier entre 1914 et 1919, principalement en zone occupée (là où les conditions de vie sont les plus dures), mais aussi sur le littoral où se concentrent les bases britanniques.

Les grands centres urbains et les villes secondaires sont les principaux foyers de rencontre, bien que les campagnes n’échappent pas au phénomène de contagion, du fait des permissionnaires venus de la zone des armées. À Hénin-Liétard, ville de 12 000 habitants où stationnent un grand nombre de soldats, on recense 242 "filles" en 1916.

L’importance de ce phénomène résulte des maux de guerre, qui engendrent une dégradation des conditions de vie et une pénurie des denrées alimentaires. Il n’est donc pas étonnant de constater que le pic de ces pratiques intervienne en 1917-1918, juste après le terrible hiver 1916-1917.

La prostitution apparaît alors comme le dernier recours pour surmonter les difficultés. C’est ainsi qu’on voit se mettre en place une prostitution "périphérique", plus occasionnelle et moins professionnalisée. Certaines mères avouent avoir cédé aux avances des soldats qu’elles logeaient, parce qu’ils nourrissaient leurs enfants et devenaient le protecteur de leur famille. Mais de par le secret qui entoure ces relations coupables, il est très difficile de chiffrer l’ampleur de ces rapprochements.

Document dactylographié sur lequel on lit : « Département du Pas-de-Calais, ville de Béthune. Extrait du registre aux arrêtés du maire de la ville. Nous, adjoint ff. de maire de la ville de Béthune ; vu les lois des 16-24 août 1790 ; 15-22 juillet 1791, titre 1, article 10 46, 5 avril 1884, articles 94-97, et l’article 471 du Code pénal. Vu l’arrêté réglementaire du 9 juin 1849 sur les filles publiques. Considérant qu’il résulte des renseignements fournis par la police que la nommée…, née à Auchy-les-la-Bassée, le… Désire être inscrite sur le registre des filles publiques pour se livrer à la prostitution. Arrêtons : Article 1 : La nommée… sera inscrite sur le registre des filles publiques. Article 2 : la susnommée sera tenue de se conformer aux dispositions de la police et aux mesures sanitaires auxquelles sont astreintes les filles publiques. Article 3 : Monsieur le commissaire de police est chargé de l’exécution du présent arrêté qui sera notifié à la née… Béthune, le 21 octobre 1919. L’adjoint ff. de maire, signée : Lejeune ».

Extrait du registre aux arrêtés du maire de la ville de Béthune, 21 octobre 1919. Archives départementales du Pas-de-Calais, M 7272.

Les tentatives d’évaluation statistique effectuées auprès des rapatriés interrogés donnent lieu à des estimations plus ou moins fantaisistes selon le degré de crédibilité des témoins. Un couple de Bertincourt, interrogé à son arrivée à Annemasse, affirme que dans son village, quatre femmes sur cinq entretiennent des relations avec des Allemands.

Un risque sanitaire pour les armées

Les autorités prennent ce phénomène très au sérieux, y voyant un péril qui menace de plus en plus les forces vives de la nation , pour reprendre une expression souvent employée dans la correspondance du préfet Léon Briens.

Elles entendent contrôler ces pratiques dans une optique réglementariste et hygiéniste. Car leur but n’est pas d’éradiquer la prostitution, mais de veiller à ce qu’elle ne constitue pas une menace sanitaire pour l’armée. En effet, la multiplication de ces liaisons entraîne une propagation des principales maladies vénériennes de l’époque, la syphilis et la gonorrhée (aussi appelée plus familièrement "chaude-pisse").

Avec la modification des habitudes de vie, le contrôle des lieux de débauche ne suffit plus, il faut instaurer une surveillance plus systématique des personnes.

Premières mesures dans les deux camps

Document manuscrit sur lequel on lit : « Département du Pas-de-Calais, arrondissement de Boulogne. Commune de Nielles-lez-Calais. Arrêté : Le maire de la commune de Nielles-lez-Calais, vu la loi des 19-22 juillet 1791, article 10 ; vu la loi du 24 vendémiaire, an II, titre 2, article 8 ; vu le décret du 10 vendémiaire, an VI, titre 3, article 7 ; vu la loi du 3 août 1884, article 97 ; vu la circulaire de Monsieur le général commandant la place de Calais et le 36e corps d’armée en date du 4 février 1916 ; considérant qu’il importe dans l’intérêt de la santé et de la morale publiques, ainsi que de la défense nationale d’édicter dans la zone des armées des mesures de prophylaxie des maladies vénériennes, arrête : article 1 : sont réputées filles publiques et comme telles seront soumises aux dépositions du présent arrêté, les filles ou femmes qui se livrent notoirement à la prostitution, celles qui provoquent ou racolent sur la voie publique ou dans les lieux publics, ou enfin celles qui reçoivent habituellement des hommes chez elles, et contre lesquelles des faits de débauche sont établis. Article 2 : Les filles publiques sont inscrites sur un registre de police, soit sur leur déclaration, soit d’office, et, en ce dernier cas, elles reçoivent notification de l’arrêté ordonnant leur inscription. Article 3 : Les personnes sous puissance du mari et les mineures ne peuvent être inscrites comme « filles publiques » sans qu’avis de cette inscription ait été notifié au mari, parents responsables ou tuteurs, si leur domicile est connu. Article 4 : Un registre des filles publiques sera tenu à la mairie. Un double en sera remis à la prévôté, et communication en sera faite à tous les chefs de cantonnements qui se succèderont dans la commune. Les résultats des examens médicaux y seront consignés. Article 5 : Chaque fille soumise sera tenue à une visite médicale hebdomadaire, qui sera passée dans un local, au jour et à l’heure que fixera le maire. Toute fille soumise qui sera empêchée de se présenter, par suite de maladie non vénérienne devra en aviser le maire 24 heures à l’avance… »

Répression de la prostitution : arrêté du maire de Nielles-les-Calais, 20 mai 1916. Archives départementales du Pas-de-Calais, M 7272.

En mai 1915, le préfet invite les maires à agir au titre de leur pouvoir de police, comme leur permet la loi du 5 avril 1884. Les premiers arrêtés censés dissuader le commerce charnel sont publiés et affichés à l’entrée des estaminets.

En septembre 1915, les hôpitaux accueillant des militaires reçoivent des livrets regroupant les "instructions sur le traitement et la prophylaxie des maladies vénériennes".

Toutes les femmes suspectes sont invitées à se soumettre à des contrôles médicaux réguliers, de même que les soldats ayant entretenu des relations avec elles.

Les Allemands, intransigeants quant aux questions d’hygiène, établissent leurs propres services de prophylaxie des maladies vénériennes. À la fin de l’hiver 1914-1915, ils commencent à réquisitionner des infrastructures hospitalières ou religieuses pour y créer des centres spécialisés de traitement et soumettent également les civils à des contrôles très stricts.

Abus de faiblesse

Dans certaines villes occupées, ce travail de contrôle s’est réalisé en intelligence avec la police locale, mais dans d’autres, la collaboration s’est tout juste limitée à une relation d’assujettissement. De plus, les visites médicales ne se réduisent pas aux libertines notoires, mais peuvent concerner toutes les femmes de 15 ans à 55 ans, ce qui choque profondément la population.

Document imprimé pré-rempli sur lequel on lit : « Ville de Calais, n°... Carte d’inscription au bureau central de police pour servir à la nommée…, née à…, arrondissement…, département… , demeurant rue… Signalement : âge…, taille…, cheveux…, sourcils…, front…, yeux…, nez…, bouche…, menton…, visage…, teint… marques particulières. »

Ville de Calais, carte d'inscription au bureau central de police, s.d. Archives départementales du Pas-de-Calais, M 7272.

Le 2 mai 1915, alors que le commandant de la fosse n° 14 à Lens convoque toutes les femmes de la cité pour les forcer à passer une visite médicale, l’indignation et la colère sont telles qu’elles entraînent une interruption temporaire du travail.

Certaines femmes reçoivent également des convocations individuelles, souvent fruits de vengeance personnelle et de dénonciation calomnieuse. Dans son rapport du 3 septembre 1917, le commissaire de police de Lens, Charles Bourgeois, écrit [ note 1] :

Petit à petit, un contact étroit s’établit entre une certaine catégorie de femmes et la soldatesque allemande. Soit pour des vivres, soit pour de l’argent ou pour tous autres motifs, malheureusement des filles ou des femmes mariées entretinrent un commerce intime avec l’ennemi.

Une police militaire des mœurs fut créée à la Kommandantur et commit toutes sortes d’ignominies. Lorsque des officiers, sous-officiers ou soldats étaient fatigués des faveurs d’une femme ou que celle-ci voulait rompre, ils la dénonçaient à la police militaire des mœurs. Comme malade ou tous autres motifs, elle était arrêtée, soumise à la visite sanitaire, puis emmenée à Douai après un séjour de quelques jours au dispensaire de Lens. Lorsqu’une jeune fille ou femme refusait ses faveur à un officier ou à un policier des mœurs, elle était l’objet d’un chantage et quelquefois contrainte à la visite après avoir été dénoncée comme prostituée par lettre anonyme. Ah ! ces lettres anonymes, les Allemands en avaient une fabrique à Lens !

Des centaines de femmes de Liévin et de Lens furent conduites à Douai, Marchiennes ou Roubaix pour infractions ou soi-disant infractions à la police des mœurs et pour y être soignées. Ce fut une tâche pour ces deux villes, mais vu les tragiques circonstances traversées, ces femmes bien qu’impardonnables, sont encore pour la plupart dignes de pitié.

Durcissement des mesures face à une situation de plus en plus alarmante

Document dactylographié sur lequel on lit : « 36e corps d’armée. Secteur postal 21, le 24 septembre 1916. Le général commandant le 36e corps d’armée (D.E.S.) à Monsieur le préfet du Pas-de-Calais. Des renseignements parvenus au général commandant en chef sur l’état sanitaire aux armées, il résulte que le nombre de cas de maladies vénériennes contractées aux armées et notamment de syphilis primitive est en augmentation progressive. J’ai l’honneur de vous demander de vouloir bien prendre les dispositions nécessaires pour assurer constamment la rigoureuse exécution des prescriptions déjà prises par vous en vue de combattre la propagation des maladies vénériennes. P.O. le chef d’État-major de la D.E.S. ».

Lettre du général commandant le 36e corps d'armée au préfet du Pas-de-Calais, 24 septembre 1916. Archives départementales du Pas-de-Calais, M 7272.

Malgré toutes ces mesures, le nombre de cas avérés est en augmentation progressive en 1916.

Dans son rapport du 28 décembre 1915, qui provoque la prise de conscience du service de santé, la commission permanente d’hygiène et de prophylaxie sanitaire ne dissimule pas les motifs de son appréhension quant à l’ampleur du fléau. Elle propose au ministère de la Guerre une série de mesures pour enrayer ce qui ressemble à une véritable épidémie.

Le 20 janvier 1916, une circulaire du général commandant en chef enjoint les préfets à l’action. Léon Briens envoie une note à tous les maires, qu’il fait publier également dans le recueil des actes administratifs de la préfecture.

Plusieurs circulaires se succéderont de la sorte en 1916 et 1917. Celles du ministre de l’Intérieur du 6 mars et du 31 mai 1916 demandent aux préfets de se concerter avec les directeurs régionaux du service de santé pour créer des centres de traitement, appelés services annexes d’hôpitaux. Ce rapprochement aboutit en décembre 1917 à un projet d’hôpital pour vénériens implanté à Arques. Très rapidement, les dispensaires antivénériens se multiplient : au nombre de 40 à la fin de l’année 1916, ils sont 120 en 1919.

Car jusque là, les villes du département proposaient des soins à leurs malades intra-muros dans des dispensaires ou des services dédiés (comme à l’hôpital Saint-Louis de Saint-Omer), mais aucune grande structure ne centralisait les malades du territoire. Faute de place, les femmes coupables étaient évacuées à la maison départementale de Nanterre où avait été créé un centre qui leur était dédié. Dans le camp d’Étaples, un hôpital était tout de même réservé aux militaires atteints de ces maladies "spéciales".

Mais la principale arme prophylactique demeure la prévention et c’est pourquoi la propagande joue un rôle particulier dans ce combat. Des affiches, des tracts, des conférences incitent les soldats à se prémunir contre l’épidémie.
Les statistiques établies démontrent que le nombre d’affections diminuent en 1919 après la démobilisation, preuve qu’un retour à la normale dans nombre de vies est encore le meilleur remède à ce qui fut qualifié de nouvelle "peste noire".

Carte postale couleur montrant un couple enlacé dans un lit.

Repos bien gagné, carte postale. Collection privée. Archives départementales du Pas-de-Calais, 5 Num 01 030/306.

Notes

[ note 1] Rapports manuscrits de Charles Bourgeois au préfet du Pas-de-Calais, 29 août au 5 septembre 1917. Archives départementales du Pas-de-Calais, 11 R 2148. Une version dactylographiée est également conservée en 11 R 857.

Document manuscrit sur lequel on lit « Département du Pas-de-Calais. Service hospitalier annexe de Saint-Omer, 1er semestre de l’année 1918 ». S’ensuit un tableau consignant noms des médecins, nombre de malades et renseignements spécifiques.

Statistiques concernant les maladies vénériennes, service hospitalier, annexe de Saint-Omer, premier trimestre 1918. Archives départementales du Pas-de-Calais, M 7272.

Bibliographie

  • E. DEBRUYNE, "Les "femmes à Boches" en Belgique et en France occupée. 1914-1918", Revue du Nord, Villeneuve-d’Ascq, Université Charles de Gaulle-Lille 3, janvier-juin 2014. Archives départementales du Pas-de-Calais, PB 360/152.
  • J.-Y. LE NAOUR, "Sr le front intérieur du péril vénérien (1914-1918)", , n° 1, 2002, p. 107-119.
  • P. NIVET, La France occupée, 1914-1918, Paris, Armand Colin, 2014. Archives départementales du Pas-de-Calais, BHA 1920.
Document imprimé sur lequel on lit :"Protégez-vous contre les maladies vénériennes et protégez vos enfants. Par maladies vénériennes il faut entendre surtout la syphilis (vérole) et la blennorrhagie (chaude-pisse). Les personnes qui s'y exposent, avec tant d'insouciance souvent, doivent être averties des dangers qu'elles courent..."

Prophylaxie des maladies vénériennes : dépliant, s.d. Archives départementales du Pas-de-Calais, M 7272.